CARICA PAPAYA L.
Aspecto general y detalle de flores y frutos

 

Familia: Caricaceae
Nombre común: Papayero
Lugar de origen: Originario de los Andes de Perú según unos autores y de México y América Central, según otros.
Etimología: Carica, del griego karike, nombre de una higuera, puesto por Linneo por la semejanza de sus hojas. Papaya, adaptación de su nombre nativo caribeño.

Descripción: Más que un árbol como tal, esta planta podría considerarse como una planta herbácea gigante, pues su tronco es casi herbáceo. Este puede alcanzar 3-8 m de altura y tiene las marcas de las antiguas hojas. Especie normalmente dioica, aunque a veces en cultivo es monoica o polígama. Las hojas son alternas, palmatilobadas, con los lóbulos a veces pinnatífidos, de hasta 60 cm de longitud. La nerviación es prominente en el envés. Pecíolo acanalado de 50-100 cm de longitud. Flores masculinas en racimos péndulos, de color crema amarillento. Flores femeninas solitarias o en cortas inflorescencias, de color crema a amarillento y tienen pétalos de 4-5 cm de longitud. El fruto es ovoide o esférico-piriforme, de 10-20 cm de longitud, con pulpa amarilla-anaranjada. Contiene numerosas semillas de color negro.

Cultivo y usos: La papaya es un fruto rico en provitamina A y ácido escórbico. Además de consumirse como fruta fresca, en batidos, pastas y conservas, el fruto inmaduro se consume en muchos países como una verdura preparada de diferentes maneras. El látex de la papaya contiene papaína, enzima con numerosas aplicaciones en la industria de la alimentación, cosmética y farmacopea. En medicina popular se utiliza la papaya como digestivo. En Panamá utilizan el látex de las hojas para eliminar verrugas. Otras utilizaciones de la papaya en la América tropical son como antihelmíntico y como antidiarréico.

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